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Este parasita droga seus hospedeiros com o psicodélico existente nos cogumelos

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Imagine o destino ignominioso das cigarras americanas… Esses insetos passam sua juventude no subsolo, alimentando-se de raízes. Depois de 13 ou 17 anos disso, eles saem do solo de forma síncrona em pragas de proporções bíblicas por algumas semanas de música e sexo. Mas ao sair, alguns deles encontram os esporos de um fungo chamado Massospora encontrado nos cogumelos e o resto você descobre nessa matéria abaixo feita pelo Ed Yong, para a The Atlantic e traduzida por nós.

Uma semana depois desses encontros, os painéis duros do abdômen das cigarras (ou bundas) se desprendem e caem, revelando um estranho “plugue” branco. Esse é o fungo, que cresceu em todo o inseto, consumiu seus órgãos e converteu o terço traseiro de seu corpo em um massa de esporos. Os insetos definhados cuidam de seus negócios como se nada incomum tivesse acontecido. E enquanto voam em volta, os esporos chovem de suas costas expostas, aterrissando em outras cigarras e saturando o solo. “Nós os chamamos de saltadores salgados da morte”, diz Matt Kasson, que estuda fungos na Universidade de West Virginia.

Massospora e seus poderes que atacam os bumbos foram descobertos no século 19, mas Kasson e seus colegas mostraram apenas que tem outro segredo: ele dosa suas vítimas com drogas que alteram a mente e  talvez seja por isso que “as cigarras andam por aí como se nada estivesse acontecido, mesmo que um terço de seu corpo tenha caído”, diz.

E em algum momento durante este trabalho, Kasson percebeu que ele estava trabalhando com substâncias ilícitas. A psilocibina, em particular, é uma droga da Classe I, e os pesquisadores que a estudam precisam de uma permissão da Drug Enforcement Administration. “Eu pensei: ah, droga”, ele diz. “Então pensei: OH MERDA. A DEA vai entrar aqui, me prender e confiscar minhas cigarras.

Ele enviou-lhes um email para as autoridades e recebeu “Isso é … interessante” como resposta e foi seguida de ê tem que entender que isso não é algo sobre o qual normalmente recebemos e-mails.” Depois de alguma discurso, a agência decidiu que nenhuma permissão era necessária, já que a droga é encontrada em pequenas quantidades dentro das cigarras, e já que Kasson não tinha planos de usar nada disso para isso.

Greg Boyce, um membro da equipe de Kasson, analisou todos os produtos químicos encontrados nas fichas fúngicas brancas das várias cigarras. E para sua surpresa, ele descobriu que as asas do banger estavam carregadas de psilocibina – o potente alucinógeno encontrado nos cogumelos mágicos. “No começo, pensei: não há absolutamente nada”, diz ele. “Parecia impossível”. Afinal, ninguém jamais detectou a psilocibina em outra coisa senão cogumelos, e esses fungos vêm evoluindo separadamente da Massospora há cerca de 900 milhões de anos.

As surpresas não pararam por aí. “Lembro-me de olhar para Greg uma noite e ele tinha uma cara estranha”, lembra Kasson. “Ele disse: ” Você já ouviu falar de catinona? ” ” Kasson não tinha, mas uma pesquisa rápida revelou que é uma anfetamina. Nunca havia sido encontrado em um fungo antes. Na verdade, era conhecido apenas da planta khat que há muito tempo é mastigada por pessoas do Oriente Médio e do Chifre da África. Mas aparentemente, a catinona também é produzida pela Massaspora, uma vez que infecta cigarras periódicas.

A equipe fez um grande esforço para verificar se a Massospora realmente contém essas drogas. Eles mostraram que as substâncias são encontradas apenas nas cigarras infectadas e não nas cigarras não infectadas. Eles descobriram que o fungo tem os genes certos para produzir esses produtos químicos e contém essas substâncias.

Por fim o Jornalista perguntou a Kasson se é possível ficar chapado comendo cigarras infectadas com Massospora e surpreendentemente, ele não disse não. “Com base naqueles que analisamos, provavelmente precisaria uma dúzia ou mais”, disse ele. Mas é possível que, no início das infecções, antes do estágio conspícuo do saleiro, o fungo possa bombear concentrações mais altas desses produtos químicos. Por quê? Kasson suspeita que as drogas ajudem o fungo a controlar seus hospedeiros.

 

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